Спонсор проекта - лицо или группа лиц в исполняющей организации, заинтересованные в получении результатов выполнения проекта, с одной стороны, и имеющие достаточное влияние в организации, чтобы добиться выделения для проекта необходимых ресурсов (деньги, персонал) - с другой. Именно сочетание этих двух качеств делают должностное лицо спонсором. Так, например, уборщица не может быть спонсором проекта по организации службы уборки в организации по причине отсутствия у нее влияния в организации, а руководитель отдела кадров не будет спонсором установки кондиционеров во всех помещениях по причине отстутствия у него прямого интереса к результатам.

Проект может исполняться и без спонсора, но в большинстве случаев такой проект обречен на неудачу. Причина проста - как правило, руководитель проекта имеет слабое влияние на выделение ресурсов в организации, и, скорее всего, не сможет получить необходимые ресурсы для выполнения проекта - они будут отданы другим проектам, в которых есть влиятельные спонсоры. Более того, даже выделенные ресурсы могут быть изъяты из проекта без спонсора в самый неподходящий момент.